讲到大佛寺的历史可以追溯到五代十国时期,当时南汉的开朝皇帝刘岩,笃信佛学,于是兴建了众多佛寺。南汉的都城城池就建在广州,称为“兴王府”,他命人在城池四面一共建了二十八座寺庙,以应上天的二十八星宿。二十八寺中北七寺之一的新藏寺,就是大佛寺的前身了,也是到今为止二十八寺中仅存的一间了。新藏寺到了宋代日渐荒废,直到元代才得以重建,改名福田庵。到了明代被扩建,更名为龙藏寺,山门向西,直通龙藏街。

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说起“龙藏寺”这个名字,它的背后又有一段故事。说的是南汉王刘岩曾在如今西湖路一带,修建了一处豪华的王苑——南宫。然而,南宫建成后的第二年八月,发生了一件事,就是南宫三清殿出现了一道白虹。南汉的官员自己吓自己,纷纷认为这是天降异像,将有灾难发生。时有一个名为王宏的翰林学士,却借此大做文章,说这是刘岩受命于天的吉兆。他解释说,白虹就是白龙,白龙入宫,白龙就是刘岩的化身,刘岩便是真龙天子。不但如此,王宏还特意写了一篇《白龙颂》去歌功颂德,刘岩当然很受乐,也居然真的就把自己当成了龙,立刻把年号改为“白龙”,甚至连名字也改了,造出了一个新字“龑”,改叫刘龑。新造的“龑”字,就是“飞龙在天”的意思。由于有这样一段故事,明代扩建福田庵的时候,就把扩建后的寺庙叫做“龙藏寺”。

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▲ 刘龑

到了明代末年,龙藏寺被改建成巡按御史公署。公署的生命并不长久,清朝顺治六年平南王尚可喜、靖南王耿继茂受命南征,合围穗城,攻战持续十个月,公署在战火中被毁。毁坏的建筑到了康熙年间得以重建,不过就兜兜转转还是做回了佛寺。历史上记载,重修佛寺的人,就是当年的尚可喜。他可是自己掏荷包,捐出俸禄来做重修的钱银,还自己督理重修的大小事务。

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▲ 尚可喜

尚可喜之所以如此出钱出力,坊间传闻着一个版本的说法。说是因为尚可喜攻入广州之后,为了报复广州军民的抵抗,决定屠城。闻风而逃的广州百姓,从“河北”的广州城来到“河南”的海幢寺求庇护。

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海幢寺的阿字和尚告诉他们每日不停念诵着“人之初,性本善”的词句,就能消灾解难。且讲,尚可喜后来经常受噩梦之扰,见到冤魂索命,于是到海幢寺求助。闻得寺中百姓口念“人之初,性本善”,便请教阿字和尚。阿字和尚讲出一番道理:人生来本性善良,后来受外界影响才行恶事,正如将军本性也不是杀人如麻的,不如放下屠刀,回头是岸。尚可喜听后恍然大悟,于是出资重修大佛寺和海幢寺,铸幽魂钟一对,分别挂于两间寺庙之内。